Tuesday, April 8, 2014

An interesting factor behind the selling of Yemenite Jewish Manuscripts to European Booksellers

In 1938 אמונת השם Emunat Hashem, was published in Jerusalem, discussing the Dor Daim and Iqshim dispute. On page 153, the author describes some of the reasons behind the mass selling of valuable Yemenite Manuscripts for negligible prices to European Booksellers.

ובעיני ראיתי אחד מבני עמנו שהחליף את ספר מורה הנבוכים כ"י בלשון ערבי השוה לנו עתה שנים ושלשה זהובים בספר קטן הכמות והאיכות מודפס שוה חצי ריאל. והרבה מהמונינו מכרו ספרים ישנים שירשו מאבותיהם לערלים שבאו לארץ התימן...
ומקודם לא היו לומדים בכל בתי כנסיות בלילות כי אם בספר הזהר בלי הבין כמפורסם. והיו משתבחים בעצמם שלמדו באותה לילה כך וכך דפים. ולימוד המשנה והתלמוד היה יקר בימים ההם אין חזון נפרץ....
The author writes how the Jews of Yemen became so preoccupied with the study of the Zohar, that the manuscripts of the classical writings had little value to them, and they were giving away ancient manuscripts of Maimonides, Saadia Gaon, The Mishna etc for nearly free...

The author also moans the lack of respect for old manuscripts
"ולא תזלזל בספריהים אע"פ שבלו והזקינו ונתיישנו לא כאשר עשו בימי הבניים וזלזלו בהם ואבדו אותן ועשו כריכות לספרים החדשים הנדפסים"
"And do not disrespect the books even after they are worn as was done in the middle ages, where they degraded the manuscripts and used them as bindings for newly printed works"


  1. Upon reading that "והרבה מהמונינו מכרו ספרים ישנם שירשו מאבותיהם לערלים שבאו" is a quote from "[t]he author" of אמונת ה, I suspected that this is actually a quote from מלחמות השם by הרה"ג יחיא קאפח זצ"ל, and sure enough I found that it is: http://www.yahadut.org.il/ZOHAR/MILHAMOT-HASHEM.PDF (search for "והרבה מהמונינו" in the PDF to find the place). In fact, at first glance it seems that the entire page is quoted from מלחמות השם.
    In many places, הרה"ג יוסף קאפח זצ"ל writes of inappropriate treatment accorded to old ספרים fragments etc. in Yemen. For example, see what he writes in his preface to the פירוש המשנה לאחד מחכמי תימן הקדמונים שנתיחס לר' נתן אב הישיבה (page 6 at http://www.otzar.org/wotzar/Book.aspx?154065) and in page 10-12 at http://www.otzar.org/wotzar/Book.aspx?149901 (= page יב-יד).

    1. It appears it is indeed an entire chapter from מלחמות השם that is quoted and then followed with a rebuttal.
      אמונת ה was written anonymously, but it has been suggested that the author was Rabbi Yosef Subery.
      For discussion on his authorship, see
      Jewish Education in Yemen by Amram Gamliel in Sheviley Hahinuch vol 42, no 1, fall 1982.
      Hebrew Studies CCV page 82 an article by Amram Gamliel titled A spark of enlightenment among the Jews of Yemen
      and יוסף טובי, מי חיבר את את ספר אמונת ה'? דעת, חוברת 49, קיץ תשס"ב. ע' 87-95.